WAN ย่อมาจากคำว่า Wide Area Network หรือเรียกอีกอย่างว่า ระบบเครือข่ายบริเวณกว้าง เป็นเครือข่ายโทรคมนาคมหรือเครือข่ายคอมพิวเตอร์ที่ขยายไปในระยะทางที่ห่างไกลมาก หรือเป็นระบบเครือข่ายที่ใช้เชื่อมโยงไปยังสถานที่ใหญ่ ๆ เช่น หน่วยงานธุรกิจ, หน่วยงานของภาครัฐ, หน่วยงานทางการศึกษา ต่างใช้ WAN เพื่อถ่ายทอดข้อมูลไปยังลูกค้า, พนักงาน หรือนักเรียนจากสถานที่ต่าง ๆ ทั่วโลก

WAN คือ ระบบเครือข่ายคอมพิวเตอร์ที่ใช้เชื่อมโยงติดต่อสื่อสารกันระหว่างภูมิภาค, ประเทศทั่วทั้งโลก ซึ่งมีความแตกต่างจาก LAN, MAN และระบบเครือข่ายคอมพิวเตอร์อื่น ๆ ซึ่งเทคโนโลยี LAN นั้นถูกออกแบบมาสำหรับเชื่อมโยงระหว่างสถานที่ใกล้เคียงกัน ทำให้ไม่สามารถส่งข้อมูลได้หลายสิบหลายร้อยหรือแม้แต่หลายพันกิโลเมตร ต่างกับเครือข่าย WAN ที่สามารถส่งข้อมูลได้ไกลทั่วทุกมุมโลก

WAN สามารถแบ่งได้เป็น 2 ระบบใหญ่ ๆ คือ ระบบเครือข่ายส่วนตัว (Private network) และ ระบบเครือข่ายสาธารณะ (PDN: Public Data Network) ซึ่งระบบเครือข่ายส่วนตัวนั้นมีใช้เฉพาะในองค์กรที่มีสำนักงานใหญ่และสาขา เพื่อการรักษาความลับของข้อมูลในองค์กรและการขยายเครือข่ายไปยังจุดที่ต้องการ ส่วนระบบเครือข่ายสาธารณะ เป็นระบบที่มีองค์กรหนึ่งทำหน้าที่เดินระบบเครือข่าย และเปิดเช่าให้บริษัทต่าง ๆ ที่ต้องการสร้างระบบเครือข่าย ซึ่งช่วยลดค่าใช้จ่ายของบริษัทต่าง ๆ และเป็นวิธีที่ได้รับความนิยมมากขึ้น

ในประเทศไทยมีแนวคิดที่จะใช้ระบบ WAN ในเครือข่าย Government Information Network หรือ GINET ซึ่งเนคเทคจะจัดตั้งเครือข่ายเพื่อให้หน่วยงานต่าง ๆ มาเชื่อมโยงเข้าเครือข่ายนี้ ส่วนในประเทศสหรัฐอเมริกามีการใช้ระบบ WAN ซึ่ง General Electric (GE) ได้ให้บริการเครือข่ายโดยตั้งระบบชื่อ GE Information Services Company หรือ GEIS